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Canadian Copyright Collection from the British Library on Wikimedia Commons

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The dancing pavilion at the Boblo Island Amusement Park, Ontario (1914). Financed by Henry Ford, this was the world’s second largest dance hall at the time, holding up to 5,000 dancers. The music was provided by one of the world’s largest orchestrions (pictured on the right): a 16 foot tall, 14 foot wide, self-playing orchestra with 419 pipes and percussion section.

July 1st is Canada Day, and Wikimedia UK and the British Library are today announcing the release of 2,000 historic photographs of Canada.

Since September 2012, we’ve been working to digitise a collection of historic Canadian photographs and release them onto Wikimedia Commons and into the public domain. The collection itself was acquired between 1895 and 1924 and consists of photographs supplied to support copyright deposits by Canadian photographers between those years. This came about through an arcane piece of colonial law, known snappily as the Colonial Copyright Law, which sought to extend British copyright protection across the empire, while also ensuring the collection of published material from these same areas. In practice, the law was a failure; only a few territories ratified it and even fewer actually deposited materials. Until 1925, however, Canada did implement the law and the Ministry of Agriculture effectively administrated the collection of copyright deposits. A copy of every item was sent to Ottawa and to London, where it was archived by the British Museum and then neglected for decades.

Materials collected from Canada included printed books, sheet music, maps and, of course, photographs. While the photographs were seen as trivial and undervalued at the time, what can now be perceived through the collection is a broad and human view of Canada at a crucial point in its history; a thirty year period when the Confederation developed politically, economically and socially, while garnering an international reputation. The collection itself provides views on this changing nation, from Vancouver to Halifax, with many unknown camera workers alongside well-known figures such as Frank Micklethwaite or William Notman.

All of this combines to create a strange mix of photographic subjects. Photographs of soldiers leaving for World War I are filed alongside images of cute kittens and men wrestling bears; trains are depicted steaming across the nation while boats continue to ply the water-ways; major cities are shown rapidly growing, while new settlements make their first marks in the dirt; and Eastern European immigrants rub shoulders with the First Nations.

Since today (Monday) marks the 146th anniversary of Canada’s Confederation, it seemed an appropriate time to note the upload of the collection to Wikimedia Commons. There are currently just over 2,000 photographs uploaded, each with a duplicate full-resolution TIFF copy, with more to come in the following weeks. All the images are in the public domain, and are freely available for use and reuse – please, enjoy!

You can see more details on the collection on Wikimedia Commons.

Philip Hatfield (Curator, Canadian Collections, British Library) and Andrew Gray (former Wikipedian in Residence, British Library) Funding for the project was given by Wikimedia UK and by the British Library Eccles Centre for American Studies.

  • Aeroplane Picture of 1000 Islands No 1500 (HS85-10-38114).jpg
  • The Honourable Sir Wilfrid Laurier Photo A (HS85-10-16871).jpg
  • The farewell (HS85-10-30885).jpg
  • Cree Indian (HS85-10-13885) edit.jpg

Français

Collection Canada Copyright de la British Library

Le pavillon de la danse au Boblo Island Amusement Park en Ontario (1914). Financé par Henry Ford, ce fut la deuxième plus grande salle de danse au monde, pouvant accueillir jusqu’à 5 000 danseurs. Un orchestrion, l’un des plus grands au monde (à droite à l’étage supérieur), diffusait de la musique. L’appareil, à lecture automatique avec 419 tuyaux et une section de percussion, mesurait 4,8 mètres de haut et 4,2 mètres de large !

Le 1er juillet est la fête du Canada. Wikimedia UK et la British Library profitent de ce moment de célébrations pour annoncer la mise en ligne de 2 000 photographies historiques du Canada.

Depuis septembre 2012, nous avons numérisé une collection de photographies historiques canadiennes afin de les mettre dans le domaine public sur Wikimedia Commons. La collection, acquise entre 1895 et 1924, se compose d’oeuvres transmises aux dépôts de droits d’auteur par les photographes canadiens de cette époque. En effet, une loi coloniale archaïque, connue sous « Droit d’auteur colonial », tentait d’étendre la protection du droit d’auteur britannique à travers l’Empire, tout en assurant la collecte des documents publiés dans ses colonies. En pratique, la loi fut un échec — seuls quelques territoires ratifièrent la loi et encore moins obligèrent le dépôt de matériel. Mais jusqu’en 1925, le Canada appliqua la loi et le ministère de l’Agriculture a efficacement géré les dépôts. Une copie de chaque item fut envoyé à Ottawa et à Londres, où ils furent archivés par le British Museum, mais négligés par la suite durant des décennies.

Le matériel en provenance du Canada comprenait des livres imprimés, des partitions musicales, des cartes géographiques et bien sûr, des photographies. Alors qu’elles étaient considérées à l’époque comme insignifiantes et sous-évaluées, on perçoit désormais, à travers la collection, une vision plus large et humaine du Canada à un moment crucial de son histoire : une période de trente ans lorsque la confédération se développait politiquement, économiquement et socialement, tout en profitant d’une réputation internationale. La collection offre des clichés sur cette nation en mutation, de Vancouver à Halifax, où des photographes inconnus côtoient des figures réputées telles que F. W. Micklethwaite et William Notman.

Tout cela contribue à créer un étrange mélange de sujets photographiques. Des photos de soldats en partance pour le front lors de la Première Guerre mondiale sont déposées aux côtés d’images de mignons chatons, ou encore d’hommes qui se battent contre des ours ; des trains à vapeur sont représentés à travers le pays et des bateaux sillonnent les voies maritimes, les grandes villes sont représentées dans une croissance exponentielle tandis que de nouvelles colonies font leurs premières marques sur la terre vierge, et les immigrés d’Europe orientale côtoient les membres des Premières nations.

Aujourd’hui lundi, le 146e anniversaire de la Confédération canadienne, est un moment opportun pour souligner le téléversement de la collection dans Wikimedia Commons. Elle comprend plus de 2 000 photographies, chacune en pleine résolution au format TIFF, et encore plus s’ajouteront dans les semaines à venir. Toutes ces photographies sont dans le domaine public, et sont librement réutilisables — n’hésitez pas à en profiter !

Pour plus de détails sur cette collection, consultez Commons:British Library/Picturing Canada.

Philip Hatfield (conservateur, collections canadiennes, British Library) et Andrew Gray (ancien wikipédien en résidence, British Library). Traduction: Benoit Rochon Le projet a été financé par Wikimedia UK et par le Centre Eccles des études américaines.

 

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