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Wikipedia as a foreign “culture”

Después de la versión en inglés, abajo, versión en español

Sometimes innovation is the result of being in the right place at the right time as well as being flexible. I am an English as a foreign language teacher in central Mexico and a long time learner of Spanish. Needing intensive Spanish reading practice, I discovered the benefits of writing Wikipedia articles about Mexico (researching in Spanish, writing in English) to both myself and to the encyclopedia. Wanting to share this experience with my students, in Fall 2007, I designed and taught a Wikipedia-based class for ITESM-Campus Toluca’s most advanced English students as an experiment with support of my department.

ITESM students participate in an edit-a-thon in cooperation with the Children's Museum of Indianapolis.

ITESM students participate in an edit-a-thon in cooperation with the Children's Museum of Indianapolis.

As these students were already well-versed in vocabulary and grammar, real world practice or “authentic communication” was more important. As most language learners know, the best way to learn a language is to be immersed in a situation where its use is necessary. Computer technology, especially the virtual world of the Internet, has created a number of virtual “worlds” and social groups, not the least of which is the Wikipedia community. The goal in the Fall 2007 class was to introduce this virtual world of English language Wikipedia and explore ways to participate, culminating in the writing of a complete article from scratch as a final project. Mind you, this was before the advent of many of the programs the Wikimedia Foundation has today, such as the Wikipedia Global Education Program.

The class revolved around intercultural communication – learning about potential differences and strategies for coping. For this aspect of the course, the Wikipedia community was introduced as a culture, a group of people with a shared set of values and means by which they interrelate… something the students would have to adapt to as they learned how to write articles and deal with wiki mark up. As it was very different from any other English class they had ever experienced, almost all the students struggled in some way in the course. However, most improved their English language skills, based on TOEFL test scores taken before and after the semester. These findings were presented to the MexTESOL 2008 conference in León, Guanajuato, Mexico.

Leigh Thelmadatter, Regional Ambassador for Mexico

In 2008, I transferred to the Ciudad de México (Mexico City) or CCM campus of the same school system to establish and run their self access language learning laboratory (think of a hybrid of a traditional language lab and library). Since that time, I have done smaller Wikipedia-based assignments with students, writing smaller articles in groups and moving to translation exercises – mostly English language Wikipedia articles into Spanish. Translation has proven to be a good introduction to Wikipedia editing for many students. It is one way students can improve Wikipedia in their native language. It is easier to translate from one’s non-native language into one’s native language, but it has been noted that the English of the original article still causes transference errors into the Spanish version. This problem has been dealt with through peer review – students doing translation in groups, checking each other’s work and then groups exchanging translated articles for final review. This often leads to interesting discussions about how English and Spanish differ rhetorically, that is, how each writing style prefers to express information. This, too, is part of intercultural communication.

So far, there have been two major lessons learned from the use of Wikipedia. First, the demands of acculturating oneself into the Wikipedia community is a good experience in that many students experience the real frustrations and symptoms of culture shock. But this benefit is not for everyone. It is by far best for students who see the value in the experience, despite whatever frustrations might occur. In the Fall of 2011, I worked with four such students, who led on projects such as creating articles on Mexico’s Festival Internacional Cervantino. Not only did these students research and write articles in both Spanish and English, they also contacted Festival organizers and various international artists to obtain photographs and other assistance. Second, the use of translation assignments is also extremely useful. It provides a template of how Wikipedia articles are generally set up and is a good introduction to technical aspects of contributing to Wikipedia. It allows for learning through imitation, rather than learning abstract rules then guessing how to apply them. It also provides a way to work with Wikipedia which is less intense and easier to incorporate into classes, especially language classes.

ITESM-Campus Ciudad de México continues to be committed to developing working with Wikipedia. The campus library director, Lourdes Epstein has dedicated space in the facility for Club Wikipedia and students working on Wikipedia-related assignments. Several departments, including Global Studies, promote involvement with Wikipedia to their students and faculty. For the Spring 2012, a pilot program with the campus’s high school level International Baccalaureate program begins. A select group of students will set up semester-long projects based on their interests and abilities mentored by myself as part of their CAS or social service requirement.

Wikipedia es una cultura extranjera

A veces la innovación es el resultado tanto de encontrarse en el lugar indicado, en el momento indicado, como de ser una persona flexible. Yo enseño inglés en México y hace mucho tiempo que estudio y hablo español. Viéndome en la necesidad de practicar lectura en español de manera intensiva, descubrí los beneficios (tanto para mí como para la enciclopedia) de redactar artículos de Wikipedia sobre México (investigando en español y redactándolos en inglés). Con el deseo de compartir esta experiencia con mis alumnos, en la segunda mitad de 2007, diseñé e impartí, en el Campus Toluca del ITESM, un curso basado en Wikipedia, para los alumnos de inglés más avanzados, con el apoyo del departamento para el que trabajaba.

Como esos alumnos ya habían estudiado vocabulario y gramática en varios cursos, lo más importante, en términos de aprendizaje, consistía en la práctica de situaciones conversacionales auténticas. Como la mayoría de los estudiantes sabe, la mejor manera de aprender una lengua es la inmersión en una situación donde hablar sea imprescindible. La tecnología informática, sobre todo el mundo virtual de la Internet, ha creado muchos “mundos virtuales” y grupos sociales. La comunidad de colaboradores de Wikipedia es una de las más importantes. La meta de aquel curso de 2007 era doble: presentar el mundo virtual de Wikipedia en inglés y explorar las formas de colaboración con ese mundo; y esa meta se conseguía redactando de cero un artículo, como proyecto final. Hay que recordar que esto ocurrió antes del inicio de muchos de los programas actuales de la Fundación Wikimedia, tales como el Global Education.

El curso se centraba en la comunicación intercultural – aprender sobre las diferencias potenciales entre ambas culturas y las posibles estrategias de adaptación. Para cumplir con ese objetivo, se presentó a Wikipedia como una “cultura”; es decir, como a un grupo con valores compartidos y maneras de interactuar…algo que los alumnos debían adoptar mientras aprendían a redactar artículos y se familiarizaban con los aspectos tecnológicos del sitio. Dado que la propuesta difería mucho de cualquier otra clase de inglés que hubieran cursado previamente, casi todos los alumnos experimentaron distintos tipos de dificultades durante el semestre. Sin embargo, la mayoría mejoró su desempeño lingüístico en inglés, como lo mostraron los resultados del examen TOEFL (realizado antes y después del curso). Presenté toda la información recogida entonces en la conferencia de MexTESOL, realizada en León, Estado de Guanajuato (Estados Unidos Mexicanos), en 2008.

En 2008, comencé a trabajar en el Campus Ciudad de México con el fin de establecer y coordinar el laboratorio de aprendizaje autodirigido (self access), que es una mezcla de laboratorio de idiomas tradicional y biblioteca. Desde entonces, junto con mis alumnos, realizo tareas menores para Wikipedia, como redactar en grupos artículos más breves y encomendar la traducción de artículos, principalmente del inglés al español. A muchos estudiantes, la traducción les resultó una buena introducción a la preparación de artículos de Wikipedia. Es una manera de que ellos mejoren Wikipedia en su lengua materna. Es más fácil traducir de otra lengua a la propia, aunque todavía se nota que el inglés de los originales causa errores de transferencia en la versión española. Esta cuestión se resolvió mediante la revisión de las distintas versiones entre los mismos traductores. La traducción se realiza en grupos, revisando cada uno de los traductores los borradores de sus compañeros, y después se intercambian los artículos completos en vistas de una revisión final. Frecuentemente, esto lleva a debates interesantes acerca de las diferencias retóricas entre el inglés y el español; o sea, acerca de cómo, en cada lengua, las figuras retóricas expresan la misma información. Esto, también, forma parte de la comunicación cultural.

Hasta la fecha, se obtuvieron dos lecciones importantes gracias al uso de Wikipedia. Primero, las exigencias de aculturación de cada participante a la comunidad de Wikipedia es una experiencia valiosa, porque así muchos alumnos pueden experimentar las dificultades y los síntomas reales del choque cultural. Sin embargo, no todos se benefician de esto; los que más provecho sacan son los alumnos que perciben el valor de la experiencia a pesar de los obstáculos. En la segunda mitad de 2011, trabajé con cuatro de estos alumnos, que se abocaron a la redacción de los artículos relativos al Festival Internacional Cervantino. Estos estudiantes no solo investigaron y redactaron los artículos en inglés y español, sino que también se comunicaron con los organizadores del festival y con varios artistas internacionales para obtener fotografías y otros tipos de ayuda. En segundo lugar, las tareas de traducción son extremadamente útiles porque proveen un molde para el formato de los artículos de Wikipedia y son buenas también para introducir los aspectos técnicos de Wikipedia. Traducir permite aprender por imitación en lugar de primero aprender reglas abstractas y luego intentar aplicarlas de alguna manera. También muestra un modo de trabajar con Wikipedia que es menos intenso y más fácil de incorporar en las clases, sobretodo en clases de lenguas extranjeras.

El Campus Ciudad de México no ha cejado en su compromiso de colaborar con Wikipedia. Lourdes Epstein, Directora de la Biblioteca del campus, apartó un espacio especial, en el mismo edificio de la biblioteca, para el Club Wikipedia y para otros alumnos que colaboren en tareas afines. Varios departamentos universitarios, como el de Estudios Globales, promueven la participación de sus alumnos y docentes. En el primer semestre del corriente año, dará comienzo un programa piloto en el que participarán los alumnos del Programa del Diploma del Bachillerato Internacional del campus. A fin de cumplir con el requisito de servicio social “CAS”, un grupo seleccionado de alumnos va a idear proyectos, asesorados por mí, de un semestre de duración, basados en sus intereses y habilidades.

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